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37 milhões de anos: ‘pseudo-cavalos’ são descobertos por paleontologistas

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Esses mamíferos prosperaram no período Eoceno. Ilustração: Reprodução/Ulises Martinez Cabrera

Restos fósseis de dois mamíferos paleotheriidae recém-descritos que habitam a paisagem subtropical da região basca foram encontrados por paleontologistas. Segundo eles, trata-se de parentes de cavalos que trotaram pela Terra 37 milhões de anos atrás.

Os mamíferos até então desconhecidos são chamados de paleotheres ou ‘pseudo-cavalos’ que viviam no arquipélago da Europa quando o clima era muito mais quente, de acordo com o grupo de pesquisa de Paleontologia de Vertebrados do País Basco da UPV/ EHU. Esses mamíferos prosperaram no período Eoceno (Segunda época da era Cenozoica, compreendida entre cerca de há 56 milhões de anos e 34 milhões de anos) logo antes da existência dos dinossauros, o que pode ter prejudicado sua diversidade.

O estudo publicado no “Journal of Vertebrate Paleontology” sugere que parte dessa diversificação levou ao início dos ‘pseudo-cavalos’.

Características estranhas

“Imagine animais semelhantes a cavalos com três dedos vivendo em uma paisagem subtropical”, disse a coautora do estudo e paleontóloga Ainara Badiola, da Universidad del País Vasco.

Este grupo de ‘ungulados de dedos ímpares’ (divisão de mamíferos que compreendia os animais de casco) é formado pelas zebras, rinocerontes, burros e cavalos da atualidade. Para adicionar aos moldes, dois deles são agora cientificamente conhecidos como Leptolophus cuestai e Leptolophus franzeni. Segundo Badiola, muitos fósseis de pseudo-cavalos foram descritos no sítio de Zambrana, uma cidade na província de Álava, na região basca do norte da Espanha.

O sítio do fóssil de Zambrana também introduziu outros mamíferos da era Eocena, incluindo roedores, marsupiais e até primatas.

Como outros paleoutros (parentes de cavalos), os pseudo-cavalos eram menores do que os equinos modernos e tinham ‘pernas curtas e dentes estranho’ . Outro paleontólogo e autor principal do estudo científico, Leire Perales-Gogenola, da Universidad del País Vasco, descreveu seus molares como tendo uma coroa muito alta, coberta com uma espessa camada de cemento (tecido conjuntivo mineralizado).

“Este tipo de dentição, também presente noutros palaeotheriidae ibéricos endémicos, pode ser indicativo de uma diferença de condições ambientais entre as zonas ibérica e centro-europeia, com condições mais áridas ou menos densas ou florestas fechadas e presença de zonas mais abertas na Península Ibérica ,” explicou.

Como as coroas nos dentes das espécies compartilhavam semelhanças com os cavalos modernos, os pesquisadores disseram que também se alimentam de grama. Os pesquisadores do estudo ainda precisam analisar mais profundamente os restos de paleoutros encontrados no local.

“Este tipo de dentição, também presente em outros palaeotheriidae ibéricos endêmicos, pode ser indicativo de uma diferença de condições ambientais entre as zonas ibérica e centro-europeia, com condições mais áridas ou menos densas ou florestas fechadas e presença de zonas mais abertas na Península Ibérica,” detalhou o pesquisador.

Os dentes dos Leptolophus cuestai tinham coroas semelhantes às dos cavalos modernos, indicando que comiam grama. Mas os pesquisadores não terminaram a análise dos restos de paleotério que encontraram no local, então, certamente virá mais sobre esses parentes em miniatura peculiares do cavalo.

O fóssil de um Propaeleotherium no Museu de História Natural de Frankfurt, na Alemanha. Foto: Reprodução

Biodiversidade da Fauna Palaeotheriidae

Quando o período Eoceno na Europa desapareceu e o período Mioceno foi introduzido, cavalos modernos ou equídeos mais tarde apareceram na Europa. As florestas antes intertropicais desapareceram gradualmente e abriram caminho para um tipo mais temperado de comunidades de plantas com áreas mais abertas. A associação diversa de fósseis dos mamíferos na época lançou luz às mudanças climáticas e ambientais que ocorreram na Europa de então até agora ao longo de um tempo geológico.

As características dentais incomuns entre os novos materiais paleoteriídeos encontrados podem definir a descrição da nova geração de espécies, por exemplo, como diferentes condições de forrageamento, como vegetação mais resistente, habitats mais abertos ou mais secos com maior consumo de areia na dieta contribuíram para seu desenvolvimento anterior.

Fonte: MB com Natural World News