Anuncie

(21) 98462-3212

Estranho crocodilo com chifres extinto há nove mil anos pode representar um novo galho na árvore da vida

Share on facebook
Share on twitter
Share on whatsapp
Crânio do Voay robustus encontrado por paleontólogos no sudoeste de Madagascar. Foto: Reprodução

Com base no DNA antigo extraído dos espécimes do Museu Americano de História Natural, nos Estados Unidos, os pesquisadores postularam que o crocodilo com chifres estava intimamente relacionado aos crocodilos “verdadeiros” modernos que vivem nos trópicos. Mas fica em um galho adjacente da árvore genealógica dos crocodilos que dividiu cerca de 25 milhões de anos atrás.

Isso reajusta o pensamento científico sobre as relações evolutivas dos crocodilos com chifres, que mais recentemente os classificaram como parentes de crocodilos anões.

O estudo também sugere que o ancestral dos crocodilos modernos provavelmente se originou na África e vai de alguma forma para resolver a controvérsia de longa data que gira em torno da história evolutiva do crocodilo com chifres.

Crocodilos com chifres robustos, nomeados por saliências ósseas incomuns no topo de suas cabeças e conhecidos hoje como Voay robustus, vagavam por Madagascar ao lado de outro crocodilo mais esguio, de acordo com relatos dos primeiros exploradores.

Mas enquanto o crocodilo do Nilo (Crocodylus niloticus) ainda habita a ilha até hoje e é o maior e mais comum crocodiliano em toda a África, os crocodilos com chifres foram extintos depois que os humanos chegaram às costas de Madagascar, há cerca de 9.000 anos.

“Eles desapareceram um pouco antes de termos as ferramentas genômicas modernas disponíveis para dar sentido às relações entre os seres vivos”, disse o autor do estudo Evon Hekkala, ecologista comportamental que se tornou geneticista conservacionista na Fordham University em Nova York. “E ainda assim, eles foram a chave para entender a história de todos os crocodilos vivos hoje.”

Compreensivelmente, crocodilos com chifres têm sido o foco de intenso estudo e debate entre os paleontólogos. Mas depois de 150 anos de investigações, os pesquisadores não conseguiram chegar a um acordo sobre onde colocar o crocodilo com chifres de Madagascar na árvore da vida.

No início, os crocodilos com chifres foram descritos como uma nova espécie de ” crocodilo verdadeiro ” ao lado do crocodilo do Nilo. Mas então os cientistas pensaram que eles tinham mais em comum com os crocodilos anões mais curtos e menores . Parte do problema é que os crocodilos são feras incomuns que se parecem muito com seus ancestrais fossilizados que viveram há cerca de 200 milhões de anos. Essas semelhanças físicas tornam difícil descobrir as relações entre os crocodilos modernos e seus ancestrais antigos.

“Estamos tentando chegar ao fundo da grande diversidade que existe entre eles”, explicou Hekkala, que parece ter um talento especial para resolver mistérios de crocodilianos usando DNA antigo. Em 2011, como estudante de graduação, ela descobriu por análise genética que o crocodilo do Nilo era na verdade duas espécies distintas, não uma – e as espécies diferiam por dois cromossomos inteiros.

Desta vez, Hekkala e seus colegas mapearam o DNA mitocondrial extraído dos dentes de dois espécimes de V. robustus e os compararam com alguns genomas de referência de crocodilo.

Os crocodilos com chifres, que datam de cerca de 1.300 a 1.400 anos, foram coletados em uma expedição ao sudoeste de Madagascar entre 1927 e 1930 e estão armazenados no Museu Americano de História Natural desde então.

O DNA mitocondrial, que é passado de mãe para filho, tende a permanecer o mesmo ao longo das gerações, o que o torna uma ferramenta útil para rastrear a evolução através da ancestralidade materna. Mas, como fragmentos de DNA antigos com a idade, sempre depende de quão bem o DNA de uma determinada amostra foi preservado.

Comparações genéticas

As comparações genéticas aqui sugeriram que o crocodilo com chifres representa uma “linhagem irmã” dos crocodilos ‘verdadeiros’, colocando V. robustus ao lado do Crocodylus moderno, como o crocodilo de água salgada da Austrália, na árvore evolucionária.

Foi apenas com técnicas modernas de DNA e a configuração computacional correta que a equipe de pesquisa poderia “realmente pescar este DNA do fóssil e finalmente encontrar um lar para esta espécie”, explicou o autor do estudo e geneticista George Amato, do Museu Americano de História Natural. Institute for Comparative Genomics.

Portanto, pode-se dizer que este é o esperado retorno ao lar de V. robustus.

“Esta descoberta foi surpreendente e também muito informativa sobre como pensamos sobre a origem dos verdadeiros crocodilos encontrados nos trópicos hoje”, acrescentou Amato. “A localização desse indivíduo sugere que crocodilos verdadeiros se originaram na África e, de lá, alguns foram para a Ásia e outros para o Caribe e o Novo Mundo. Nós realmente precisávamos do DNA para obter a resposta correta para essa pergunta.”

A pesquisa foi publicada na “Communications Biology”.

Fonte: Science Alert